Finding Basuki Resobowo’s Works in the Netherlands

Last year, I had a chance to be a curator of “B. Resobowo”, an art exhibition showing Basuki Resobowo’s archive and work, in Galeri Nasional Indonesia (GNI). Gadis, a painting made by Resobowo in the Indonesian National Revolution’s period and now is owned by GNI, became the only muse. Gadis was accompanied by other works such as sketches, writings in mass media, corresponding letters, and books designed by Resobowo. Besides that, there were pictures of Resobowo’s paintings. The exhibition catalogue can be read here.

Basuki Resobowo was a productive artist. Even after he was exiled due to the tragedy 1965, he still made a lot of works. Basuki Resobowo could not return to Indonesia after the 30th September Movement in 1965, when the failed coup led to the blaming of Communist and followed by anti-communist purge. Resobowo stranded in China. His journey during exile could be seen through three periods: China 1965 – 1972, Germany 1972 – 1980’s, and the Netherlands 1980s – 1999. In his autobiography, Bercermin di Muka Kaca, Resobowo told that he decided to move to the Netherlands because he was familiar with the Dutch language and many of his friends lived there. [1]

In 1993, Resobowo held a solo exhibition. David T.Hill, Emeritus Professor of Southeast Asian Studies, Murdoch University, wrote a review based on Resobowo’s exhibition (read the review). According to Hill, Resobowo show at least 35 paintings. After Resobowo passed away, there was no single clue where those paintings located.

I was compelled to do further research on Resobowo’s work. In the end of May 2022, I went to Amsterdam and Leiden to find Resobowo’s works that were collected by his friends. The result of this journey is not only I am able to see his paintings, but also collecting memories on Resobowo that were told by his close friends. This research trip is supported by Marinus Plantema Foundation.

The Paintings

The painting struck my eye when I entered the room. Eight faces without smile were placed with a bright orange. In the right corner is inscribed ‘Tanjung Priok tragedy. Resobowo ’85’.

This painting is owned by Liem Soei Long, a human rights activist of Komitee Indonesie and TAPOL. Komitee Indonesie founded in 1968, campaigning against violations of humans rights during Suharto regime in Indonesia. Meanwhile, TAPOL established in 1973, campaigning for human rights, peace and democracy in Indonesia. Pak Liem told me that Resobowo was always participating in the Komitee Indonesie campaigns during 1970s. Resobowo sometimes sketching people joining the campaigns, or bringing his works in the location. Besides that, Resobowo also published his drawing in magazines published by Komitee Indonesie or TAPOL.

I saw Resobowo’s sketches when I met Fridus Steijlen, senior researcher in KITLV. Pak Fridus show me some of Resobowo’s works in Indonesia Feiten en Meningen (IFM), the critical information bulletin published by Komitee Indonesia, and in TAPOL bulletin. Resobowo is a high spirited person when creating artworks. Pak Fridus told me that Resobowo once make giant puppets that was used as backdrop for Molucans performance in the Netherlands. “He seemed happy when making that backdrop,” added Pak Fridus.

One of the human rights activists of Komitee Indonesie, Welmoed Koekebakker, remembered Resobowo as a person who always brought his sketchbook in the campaigns. Being an artist herself, Ibu Welmoed has sharp eyes to see Resobowo’s style. When we were comparing Resobowo’s posters, Handle in Onderkrukking made in the 1980s and Marsinah made in the 1990s, Ibu Welmoed said that we can see Resobowo’s signature in Handel in Onderdrukking. Meanwhile, Marsinah probably inspired by other artist, but still it has Resobowo’s style. With Ibu Welmoed, we talked about Resobowo’s productivity and his leftist leaning in the 1970s and 1980s. She acknowledges him as a gentle, compassionate, dedicated person.

Basuki Resobowo was also providing room for his close friends to paint together. Ibu Mutia Samoen told me that she used to paint with Resobowo in Ooosterpark. “When Resobowo worked, he always quite focusing in his painting only”, added Ibu Mutia. Besides that, Ibu Mutia show me Resobowo’s painting made in 1996. From painting owned by Ibu Mutia and her husband, Bapak Aboeprijadi Santoso, I can sense that Resobowo was cynical to the celebration of 50 years Independence of Indonesia. Little people with black color and figures in sickness were contrasted with the merry of celebration.

Comparing the paintings I’ve seen in Indonesia and in the Netherlands, I see that Resobowo had his own style in choosing colors. He mixed red and green, but it will not bring the joy of christmas. He mixed it with dark colors to emphasize despair. Besides that, he chose to paint about Indonesian people. When he make an artwork, he relied on his memories.

In Cap Go Meh made in 1990, we can see similar method. I assume that Resobowo relied on his memories when Cap Go Meh, celebrated after 15 days of Chinese New Year, is still permitted before Orde Baru regime banned it. My assumption is validated by Pak G when he told the painting of Batavian dancers. “Resobowo made this painting for the future generation,” added Pak G.

Painting owned by Pak G has similar color scheme with two paintings owned by Reza Muharam. These paintings are kept in the residence of Mbak Lea Pamungkas, author of Orang-orang Pinggiran. In the painting inscribed with “Jalur Merah Jalur Kerakyatan”, Resobowo made small figures of people flee from disaster. It is dominated by red and green. There were commoners walking on the red colored path. Meanwhile in the left corner, there is a figure lying down, carrying a flag. The other painting is dominated by red as the fire above the branches in the foreground. In the background the is a volcano eruption. Both of these painting, which were characterized by its strong brush strokes, were made in 1992.


Resobowo was not only productive in making artworks, but also productive in writing. In the end of 1980s, Resobowo devoted most of his time to write and create graphic novels. Three series of autobiography Riwayat Hidupku made sinde 1987. He wrote about his life during Dutch colonial period to the Japanese colonization. In these series, Resobowo told about Tangkiwood (well-known artists and performers residence in Batavia) from the first perspective. He also wrote Bercermin di Muka Kaca that provided us with the artistic journey of Resobowo. In 1988, Resobowo wrote a graphic novel Cut nyak Dien: wanita yang jantan dari Aceh. All of his writings were self-published. These works were stored at IISG Amsterdam.

Karmiatun perempuan Indonesia: Sebuah Roman consists of four series. They were kept at the library of Leiden Universities Library along with IFM and TAPOL Bulletin. Karmiatun is a story about a women who was born to a free-coolie woman named Karsiti in Deli plantation. Karsiti was tricked by a man who sold her to become Nyai in Deli. Knowing Karsiti is pregnant, her master kicked her. Karsiti becomes Karyo’s wife. When Karsiti wanted to send Karmiatun, her daughter, to the school, Karyo get angry. Karsiti leaves Karyo, then brings Karmiatun to Medan to study. Later, Karmiatun becomes pejuang, involving in a nationalistic movement in Indonesia.

Basuki Resobowo passed away in the Netherlands on January 4, 1999. Some of his works were collected by museums and cultural institutions in Indonesia. Meanwhile, paintings in the Netherlands are mostly found in a private space owned by Resobowo’s close friends.

basuki resobowo
Basuki Resobowo work in Karmiatun #1, 1987. documentation by Umi Lestari 2022
Menelusuri Karya Basuki Resobowo di Belanda

Pada bulan Oktober hingga November 2021, saya mendapat kesempatan untuk menjadi kurator Pameran “B. Resobowo” di Galeri Nasional Indonesia (GNI). Pameran ini merupakan hasil dari Lokakarya Kurasi Kurator Muda 2021 yang diselenggarakan oleh GNI. Lukisan Gadis karya Basuki Resobowo yang dibuat pada masa Revolusi Indonesia (1945 – 1949) dan dikoleksi oleh GNI menjadi nafas utama pameran. Ia bersanding dengan karya Basuki Resobowo lain seperti sketsa yang ia buat di media massa, tulisan dan surat-menyurat dengan seniman lain, desain buku yang pernah ia kerjakan. Selain itu, terdapat pula foto lukisan yang dipamerkan dalam pameran ini.

Baca katalog pameran

Basuki Resobowo merupakan seniman yang cukup aktif berkarya. Ia terpaksa menjadi eksil setelah tragedi 1965. Negara yang menjadi tempat tinggal pertamanya adalah Republik Rakyat Tiongkok. Ia tak bisa langsung pulang ke Indonesia saat menghadiri Peringatan Kemerdekaan RRT tahun 1965. Kemudian pada pertengahan tahun 1972, Basuki Resobowo pindah ke Jerman. Dalam Bercermin di Muka Kaca yang diiberi kata pengantar oleh Pak Hersri Setiawan, Basuki Resobowo mengakui bahwa ia tidak betah di Jerman.[2] Ia justru nyaman berada di Belanda. Selama tahun 1970-an hingga 1980-an, Basuki Resobowo bolak-balik Jerman-Belanda. Akhirnya pada awal 1990-an, Basuki Resobowo mendapatkan hak untuk tinggal di Belanda.

Meskipun usianya tidak lagi muda, Basuki Resobowo tetap aktif melukis. Ia membuat pameran tunggal pada tahun 1993 di Belanda. Salah satu resensi dari pameran Basuki Resobowo bisa dilihat dari artikel Bapak David Hill pada tautan berikut. Dalam catatan Bapak David Hill, setidaknya Basuki Resobowo menghadirkan 35 buah lukisan. Belum diketahui secara pasti di mana lukisan yang ia pamerkan pada tahun 1993 tersebut berada.

Minimnya arsip pada periode eksil ini mendorong saya untuk melakukan penelusuran lebih jauh tentang karya Basuki Resobowo, terutama lukisan yang ia buat. Oleh sebab itu, saya melakukan penelusuran singkat selama pertengahan hingga akhir bulan Mei 2022 di Belanda. Penelitian kali ini bertujuan untuk mendata kembali lukisan Basuki Resobowo yang tersimpan di Belanda dan mengetahui lebih jauh kisah selama eksil pak bas dari teman-teman yang mengenalnya. Perjalanan ini didukung oleh Marinus Plantema Foundation,

Lukisan Basuki Resobowo di Belanda

Memasuki ruangan, mata saya langsung tertuju pada sebuah lukisan dengan warna oranye mencolok. Terdapat 8 figur, close-up,  tanpa senyum. Di pojok kanan bawah tertoreh “Peristiwa Tanjung Priok. Resobowo ’85.”

Bapak Liem Soei Long, aktivis HAM sekaligus pemilik lukisan tersebut, bercerita banyak hal pada saya. Pak Liem, begitu saya memanggil beliau, mengisahkan bahwa pada tahun 1970-an hingga 1990-an, setiap kali Komite Indonesia melakukan massa aksi, Basuki Resobowo akan turut serta. Terkadang menggambar, terkadang memamerkan karya di ruang publik. Selain itu, Basuki Resobowo juga kerap menyumbangkan sketsa di majalah yang diterbitkan oleh Komite Indonesia dan TAPOL.

Pernyataan Pak Liem juga diamini oleh Fridus Steijlen, peneliti senior di KITLV. Pak Fridus menunjukkan karya Basuki Resobowo di Indonesia Feiten en Meningen (IFM) yang diterbitkan oleh Komite Indonesia dan buletin TAPOL. Kedua buletin ini tersimpan di Perpustakaan Universitas Leiden. Bagi Pak Fridus, Basuki Resobowo merupakan sosok yang bersemangat dalam membuat karya. Basuki Resobowo pernah membuat wayang berukuran besar yang digunakan sebagai latar panggung pementasan diaspora Maluku di Belanda. Pak Fridus menambahkan, “Om Bas tampak bahagia ketika membuat latar panggung tersebut.”

Salah satu aktivis dari Komite Indonesia yakni Welmoed Koekebakker mengingat kembali sosok Pak Bas yang selalu membawa buku sketsa saat masa aksi. Meskipun Ibu Welmoed tidak memiliki lukisan, namun matanya cukup tajam membedakan karya Basuki Resobowo. Misalnya saja ketika kami berdua membandingkan dua poster, Ibu Welmoed justru menegaskan bahwa Poster Handle in Onderkrukking yang dibuat tahun 1980-an justru lebih menunjukkan ciri khas Basuki Resobowo dibandingkan Poster Marsinah yang dibuat pada tahun 1990-an.

Ibu Mutia Samoen menjelaskan bahwa pada pertengahan 1990-an, ia kerap melukis bersama dengan Basuki Resobowo di flat Oosterpark. Ia dan suaminya, Bapak Aboeprijadi Santoso kemudian menunjukkan salah satu lukisan Basuki Resobowo yang mereka simpan di kediamannya. Lukisan ini dibuat pada tahun 1996, tertoreh untuk merayakan Kemerdekaan Indonesia yang ke-50. Sama seperti lukisan Basuki Resobowo yang lain, ada figur non-borjuis yang kontras dengan ingar bingar perayaan kemerdekaan. Ibu Mutia menambahkan bahwa ketika Basuki Resobowo sedang melukis, ia tak banyak bicara. Ia hanya fokus pada lukisannya.

Basuki Resobowo memang memiliki ciri khas untuk memadukan warna dengan caranya sendiri. Ia mencampurkan merah dengan hijau, tetapi jelas gabungan warna ini tidak akan memberikan kesan kehangatan natal. Ia campurkan pula warna gelap dengan dua warna andalannya tersebut. Saat melukis subject matter yang berkaitan dengan Indonesia, ia mengandalkan ingatan.

Metode demikian pernah saya singgung sebelumnya dalam lukisan Cap Go Meh yang dibuat pada tahun 1990. Saya berasumsi bahwa lukisan ini terinspirasi dari ingatan Basuki Resobowo saat perayaan Cap Go Meh masih bisa dilaksanakan, tepatnya sebelum Orde Baru. Asumsi ini perlahan divalidasi oleh Pak G. Saat menceritakan lukisan tentang penari Betawi, Pak G mengingat bahwa Basuki Resobowo membuat lukisan ini berdasarkan ingatannya saat di Indonesia. Tujuannya membuat lukisan penari Betawi supaya generasi mendatang tidak akan lupa tentang salah satu tari tradisi di Indonesia yang posisinya terancam oleh arus modernitas.

Lukisan Penari Betawi memiliki tone warna yang sama dengan dua lukisan milik Reza Muharam. Dua lukisan ini tersimpan di kediaman Ibu Lea Pamungkas, penulis novel dan koresponden BBC. Dalam lukisan dengan torehan “Jalur Merah Jalur Kerakyatan”, Basuki Resobowo membuat tubuh-tubuh yang mengungsi dengan ukuran kecil. Lukisan ini didominasi warna merah dan hijau. Figur rakyat jelata yang sedang membawa harta mereka berjalan di jalur berwarna merah. Sedangkan di pojok kiri bawah, terdapat satu figur yang terkapar, membawa bendera. Sedangkan lukisan kedua didominasi warna merah sebagai api di atas dahan pada bagian foreground. Di bagian background terdapat gunung api meletus. Kedua lukisan yang dibuat pada tahun 1992 ini memiliki ciri sapuan kuas yang sapuan kuat.

Karmiatun perempuan Indonesia: Sebuah Roman

Tahun 1980-an, saat Basuki Resobowo telah memiliki tempat tinggal di Belanda, meski belum menetap sepenuhnya, ia lebih banyak mencurahkan waktunya untuk menulis dan membuat novel grafis. Pada tahun 1987 Basuki Resobowo menulis Riwayat Hidupku hingga tiga jilid. Dalam karya yang sifatnya otobiografis ini, Resobowo menuliskan kehidupannya dari lahir hingga kedatangan Jepang. Di sini, pembaca bisa mengetahui persinggungan antara Resobowo dan orang-orang dari Tangkiwood atau orang-orang film semasa pemerintahan Hindia Belanda. Setelahnya ia juga menulis Bercermin di Muka Kaca: Seniman, Seni, dan Masyarakat  yang lebih menggambarkan perjalanan profesi kesenimanan Basuki Resobowo dari seorang desainer buku, penata artistik film, ilustrator, dan pelukis. Pada tahun 1988, Basuki Resobowo membuat novel grafis Cut nyak Dien: wanita yang jantan dari Aceh. Basuki Resobowo membuat karya tulis ini secara mandiri: tanpa editor, tanpa penerbit, tanpa distributor.

Karmiatun perempuan Indonesia: Sebuah Roman terdiri dari empat jilid. Berbeda dengan karya tulis lainnya yang tersimpan di IISG Amsterdam, Karmiatun justru tersimpan di Perpustakaan Universitas Leiden. Novel ini belum beralih media ke format digital. Saya menjumpai Karmiatun bersamaan dengan beberapa sketsa Basuki Resobowo yang ada dalam majalah IFM maupun buletin TAPOL.

Alkisah pada tahun 1930-an, lahirlah seorang perempuan dari seorang Ibu yang menjadi kuli kontrak bebas di Deli. Karsiti meninggalkan pekerjaannya sebagai babu di Jawa. Ia dijual oleh laki-laki yang menipunya. Karsiti mulanya menjadi seorang Nyai di perkebunan di Deli. Karena Karsiti hamil, ia dibuang Tuannya lalu menjadi istri Karyo, seorang jagoan yang menjaga supaya perkebunan aman dari perusuh. Anak Karsiti lahir. Karmiyatun namanya. Karyo dan Karsiti bertengkar hebat karena si Karyo tidak setuju Karmiatun masuk sekolah. Karsiti kemudian memilih untuk meninggalkan Karyo, menitipkan Karmiatun untuk bersekolah di Medan. Karmiatun nantinya menjadi pejuang.

Basuki Resobowo meninggal di Belanda pada tanggal 4 Januari 1999. Karyanya saat ini berada di Indonesia dan Belanda. Beberapa lukisan Basuki Resobowo yang dibuat pada periode eksil saat ini juga tersimpan di beberapa institusi dan museum di Indonesia. Sedangkan lukisan yang ada di Belanda lebih banyak saya jumpai di kediaman teman Basuki Resobowo semasa hidup.

[1] Basuki Resobowo, Bercermin Di Muka Kaca : Seniman, Seni, Dan Masyarakat (Yogyakarta: Ombak, 2005).

[2] Resobowo.

marinus plantema

Leave a Reply